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Pondicherry

Qué ver en Pondicherry y cómo organizar tu visita a la ciudad que mejor mezcla la herencia europea, el hinduismo y la espiritualidad.

La primera vez que estuve en Pondicherry no le encontré la gracia. Creo que pasé poco tiempo como para disfrutar de todo lo que ofrece una ciudad colonial pequeña, pero con un ambiente artístico y cultural increíble. Además está Auroville que es un mundo en sí mismo. Desde entonces, habré ido unas diez veces y cada vez descubro algo nuevo. Lo último: ¡el chocolate!

Te cuento todo lo que tienes que saber sobre Pondicherry para sacarle el máximo partido a la capital de las colonias francesas en la India. Esta ciudad bohemia y elegante es una parada imprescindible en un viaje a la India del sur.

La ciudad de Pondicherry ( Puducherry | புதுச்சேரி ) es la capital de un territorio de la Unión India que engloba las antiguas colonias francesas en al India. La principal fundación francesa de la India se integró en la República en 1952. Está enclavado en medio del estado de Tamil Nadu.

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Datos básicos sobre Puducherry

Pondy es la abreviatura cariñosa para referirse a la ciudad y Puducherry el nombre en tamil del Territorio de la Unión.

  • SITUACIÓN | El territorio de Pondicherry está inmediatamente sobre el Golfo de Bengala ya que era el puerto principal de Francia en la India y una pequeña extensión ahcia el interior y está totalmente rodeado por Tamil Nadu.
  • POBLACIÓN | 300 mil habitantes con una población extranjera importante en Pondicherry y Auroville. La población es una mezcla de Tamil Nadu, la colonización francesa y el movimiento espiritual que lideró Sri Aurobindo. Una rareza que atrae por su calidad de vida y un mestizaje único.
  • HISTORIA | El puerto fue fundado por la Compañía Francesa de las Indias Orientales en 1674, después de la derrota de Francia en la Guerra por el control de la India. Se independizó en 1952 y se integró en la Unión India junto con las demás colonias francesas en el subcontinente.
  • IDIOMAS | Aún hay muchas instituciones francesas en Pondicherry. También hay una importante colonia expatriada de francesess. Sin embargo, el inglés y el tamil son las principales lenguas de comunicación. No hay guías oficiales en español.

Cómo llegar a Pondicherry

Pondicherry está bastante cerca de Chennai, aunque muchos viajeros prefieren parar antes en Mahabalipuram. Tanto si vienes desde el aeropuerto de Chennai como desde Mahabalipuram, la carretera es muy bonita.

Vuelo a Pondicherry

El nuevo aeropuerto de Chennai tiene connexiones nacionales con casi toda la India. El vuelo a Chennai desde Delhi o Mumbai empieza por 50€.

Puedes usar Chennai como tu aeropuerto de llegada para un viaje por el sur de la India. La capital de Tamil Nadu disfruta de muchos vuelos internacionales, especialmente vía Oriente Medio. Qatar Airways, Etihad y Emirates son las principales conexiones con Europa y América, pero también encontrarás vuelos con Lufthansa o British Airways. Comprueba los precios en de un vuelo a Chennai.

Si llegas en avión a Chennai, puedes optar por un trayecto en taxi o Uber desde el aeropuerto hasta Pondicherry (4-5 horas). Te recomiendo que primero hagas escala en Mahaballipuram y así no se hace tan largo.

Si quieres ir directo a Pondicherry, contrata un tour privado desde Chennai a Auroville.

Pondicherry en tren

Hay trenes diarios que llegan a la estación de Puducherry desde Tirupati, Chennai y Villupuram. Desde la costa occidental sale un tren de Mangalore que cruza el estado de Karnataka y el norte de Tamil Nadu.

Una vez a la semana llega un tren desde Delhi, Kolkatta, Mumbai y Bubhaneshwar. Estos son viajes de varios días. A pesar del encanto que tiene el tren en la India no te aconsejo que los utilices.

Reserva tu billete de tren en la web de IRCTC o a través de una agencia de viajes local. Recuerda que debes realizar la verificación para extranjeros. Si tienes problemas, puedes obtar por la app de 12GO.

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Pondicherry en coche

  • DESDE MAHABALLIPURAM | El trayecto hasta Pondicherry dura entre dos y tres horas. La carretera va paralela al mar y cruza grandes ríos, lagunas y salinas. Antes de llegar a Pondicherery puedes hacer una parada y visitar Auroville.
  • DESDE THANJAVUR | La distancia es similar y te llevará 2-3 horas. No te puedes perder Gangaikunda Cholapuram, un templo que forma parte de los milenarios templos Chola, Patrimonio de la Humanidad. Por otro camino, pasarás por Kumbakonam que también tiene un templo monumental de esta dinastía y un interesante barrio de tejedores de seda.
  • DESDE TIRUVANNAMALAI | Hay unos 100 kilómetros que se recorren en dos horas y media. Esta escala te va perfecta si vienes desde Bangalore o seguirás hacia Karnataka. Tirunavannamalai es una de las ciudades sagradas de Tamil Nadu con menos turismo, a pesar de ser la sede del ashram de Ramana Maharishi. Es parada obligada para los amantes del yoga. De camino puedes parar en el fuerte de Gingee.

Moverse por Pondicherry

La ciudad colonial es apta para moverse a pie, aunque el calor puede ser intenso en algunas épocas del año. A primera hora de la mañana y por la tarde, la avenida Goubert se convierte en peatonal y buena parte de la población aprovecha para hacer ejercicio.

También es una buena ciudad para ir en bicicleta debido al poco tráfico y la planta ortogonal que facilita la orientación. Algunos hoteles las ofrecen a los clientes. Otra opción es alquilar un scooter lo que te permite ir y venir desde el centro de Pondicherry a las playas o a Auroville.

El autorickshaw de Pondicherry es la forma más habitual para moverse por la ciudad. Los precios son un poco más altos que en otras capitales de Tamil Nadu.

Autorickshaw de Pondicherry
Autorickshaw de Pondicherry © Enric Donate

Qué ver en Pondicherry

En una ruta de viaje por Tamil Nadu, se le suele dedicar una noche. Sin embargo, Pondicherry es una de esas ciudades a las que le vas cogiendo el gusto a medida que pasa el tiempo. Desde los viajeros hedonistas hasta los más espirituales, encuentran un motivo para alargar su estancia entre bulevares y cafés frente al mar.

La herencia francesa de Pondicherry

Pondicherry fue fundada por la Compañía Francesa de las Indias Orientales en 1674. Fue diseñada a imagen y semejanza de las ciudades metropolitanas. El paseo marítimo y el diseño urbano reticular dotaban a este puerto comercial de una especie de racionalismo europeo. Una circunvalación la rodea y el antiguo canal divide la ciudad blanca de la ciudad negra, las zonas donde residían los colonos y la población local respectivamente.

La huella francesa se nota especialmente en la ciudad blanca que empezaba en el canal y llegaba hasta el mar. Aún hoy, está llena de edificios coloniales. Reconocerás las instituciones francesas porque siguen pintadas de color amarillo tostado. Varias sedes de instituciones coloniales están siendo recuperadas, en algunos casos para alojamientos o restaurantes, pero también para patrimonio público. Así sucede con el antiguo ayuntamiento, que estaba en una situación ruinosa.

Paseando por las calles entre la avenida Kassim Salai y el mar, encontrarás el Raj Niwas, el antiguo faro, el ayuntamiento, el consulado general de Francia, el Instituto Francés…

La residencia del gobernador, Raj Niwas, es actualmente la sede del Gobierno de Pondicherry. Su gobernadora es Kiran Bedi quien fue la primera mujer en la policía india. Actualmente retirada, es conocida por ser una política cercana que recibe regularmente a los ciudadanos en su residencia.

Policía de Pondicherry
Gorra tradicional de la policía de Pondicherry © Enric Donate

Las iglesias de Pondicherry

Los franceses no pusieron el acento en la cristianización. La ciudad cuenta con iglesias imponentes, aunque no son los edificios que más sobresalen en el entramado urbano. Los colores pastel cubren a Nuestra Señora de los Ángeles erigida en 1865. Es uno de los templos católicos más vistosos, escondido en segunda línea de mar. Se la conoce como la iglesia de Dumas. Dentro hay un bonito óleo de Nuestra Señora de la Asunción regalado al templo por Napoleón III.

La catedral de Pondicherry está dedicadad a la Inmaculada Concepción. Está en las inmediaciones del mercado, una de las partes más activas de la ciudad, pero dentro es un remanso de paz.

En la zona sur de la ciudad colonial está la basílica del Sagrado Corazón de Jesús construida en estilo neogótico.

El ashram de Aurobindo

⏰ De 8 a 12 y de 14 a 18 | 💰 Acceso libre
⚠️ Hay que descalzarse y mantener silencio y una actitud respetuosa.
🔍 Más información sobre el ashram de Aurobindo.

La presencia francesa permitió el desarrollo de Pondicherry como un espacio de espiritualidad. La colonia acogió a Sri Aurobindo que se exilió en Pondicherry tras sus años de activista político. La herencia del sabio hindú ha pervivido más allá del maestro.

El ashram de Aurobindo es uno de los complejos más sobresalientes de la ciudad y visita obligada tanto si buscas una experiencia espiritual, como si eres solo un curioso de las religiones indias. Las propiedades del ashram están pintadas de color gris y ocupan una amplia zona de la ciudad blanca, demostrando el apogeo de la comunidad del ashram. Además, el ashram cumple una función social y asistencial importante.

En el ashram de Aurobindo encontrarás fundamentalmente visitantes bengalíes que vienen desde el estado de Calcutta. El lugar donde vivió y compartió sus enseñanzas Sri Aurobindo es un lugar de meditación y reflexión, donde los fieles se sientan alrededor del samadi de Aurobindo y la Madre a sentir la energía especial que emana.

El samadi no es una tumba, es un espacio de memoria. Está situado en el patio del ashram y está cubierto de flores. Al acceder, primero vas a circular alrededor de la lápida conmemorativa. Muchos devotos se arrodillan y posan su frente y sus manos sobre la losa. Puedes hacerlo, siempre con respeto. Es habitual que los visitantes se sienten en algún lugar del patio y disfruten de unos minutos de meditación en absoluto silencio, interrumpidos a intervalos regulares por el sonido de algún pájaro.

A la salida, hay una tienda que vende obras sobre Aurobindo en muchos idiomas, por si te interesa profundizar en su pensamiento.

El templo de Ganesha

⏰ Todo el día | 💰 Acceso libre | ⚠️ Hay que descalzarse | ⛔ Hacer fotos a las imágenes

Otra visita imprescindible en Pondicherry es al templo de Ganesha o Arulmigu Manakula Vinayagar. Este templo está dedicado al dios Ganesha y a sus dos esposas, Buddhi y Siddhi, que representan el intelecto y la espiritualidad. En la mitología hay varias versiones de este matrimonio. En algunas zonas Ganesha nunca se casó, pero hay mitos que le atribuyen una tercera esposa, Riddhi, la prosperidad.

El interior está lleno de representaciones de Ganesha en los muros. El santuario principal está a la izquierda de la sala interior. Al acceder al sancta santorum obtendrás la bendición de un sacerdote. Puedes hacer ofrendas en forma de flores o donaciones en metálico en alguno de los altares laterales.

El momento más impresionante del templo tiene lugar por la tarde. A las 17 h, la elefanta Laxmi llega hasta las puertas del templo para bendecir a los fieles. Antes accede por la puerta principal y recorre el templo parándose ante cada uno de los dioses. Es parte de la rutina diaria, pero no deja de ser un momento sobrecogedor. Luego se queda frente al templo un rato, cogiendo las ofrendas de los fieles y tocándoles la cabeza a modo de bendición.

En los días de festival, que son muchos, se saca una imagen del dios con cabeza de elefante en procesión por la ciudad. Estas procesiones son muy comunes en las zonas de cultura tamil. Van precedidas por músicos y los sacerdotes especialmente ataviados para la ceremonia. El dios Ganesha sale sobre un vehículo específico según la celebración y recorre una parte de la ciudad colonial. Puedes consultar el calendario en la web del templo de Ganesha, aunque es más práctico preguntarlo al llegar.

Qué hacer en Pondicherry

El barrio tamil se extiende desde el canal mayor (avenida Kassim Salai) hasta la avenida Anna Salai. Sigue el patrón ortogonal y en ella vivía la población autóctona bajo control de la colonia francesa. Por este motivo, se vino a llamar la ciudad negra.

Algunos de los edificios más bonitos pertenecen a la comunidad comerciante chettiar, que se estableció en la ciudad desde Chettinadu, en el centro de Tamil Nadu. En el extremo sur hay una comunidad musulmana. Mullah Street vertebra esta zona que tiene una mezquita y varias instituciones islámicas.

Cocina de la mezquita de Pondicherry
Cocina para una boda musulmana ©  Enric Donate

El mercado de Pondicherry

El mercado de Pondicherry está situado en Mahatma Gandhi Road, detrás de la catedral de la Inmaculada Concepción. Los mercados son siempre una de las partes más vibrantes de cualquier ciudad. En la India son particularmente atractivos, por el gentío y por la variedad de las mercancías.

El centro del edificio conocido como mercado Goubert lo ocupan las pescaderías. La costa tamil es rica en capturas y la gastronomía del sur de la India usa el pescado y el marisco de forma abundante. Cientos de mujeres venden todo tipo de pescado en puestos al uso o sentadas sobre un pequeño taburete o en cuclillas.

Alrededor en los callejones encontrarás puestos de frutas, verduras, menaje del hogar y textiles locales.

Mercado de pescado de Pondicherry
Mercado de pescado © Enric Donate

Visita la comunidad utópica de Auroville

Auroville es un proyecto utópico en las afueras de Pondicherry. Tiene su origen en el ashram de Aurobindo, pero ha desarrollado un espacio, una comunidad y un modo de vida muy distinto con mucha más presencia extranjera.

Se trata de una conjunción de proyecto urbanístico innovador, espacio de espiritualidad y laboratorio de empesas sociales y proyectos solidarios.

La visita es interesante y tiene como máximo punto de interés el paseo hasta el Matrimandir, el centro espiritual de Auroville.

Matrimandir de Auroville
Matrimandir en Auroville | LoggaWiggler / Pixabay

Playas de Pondicherry

Pondicherry tiene una larga línea de costa que incluye varias playas populares y tramos de rocas.

Puedes pasear por el bulevar de la ciudad blanca, que termina en un rompeolas. Promenade Beach es un buen lugar para observar la salida del sol, pero no es un lugar para el baño, y tampoco los encontrarás dentro del entramado urbano.

Si quieres disfrutar del sol y la arena lo más cercano es Serenity Beach, al norte de la ciudad. Esta playa tiene una comunidad de pescadores por lo que la arena está ocupada parcialmente por redes y barcas de colores.

La playa de Auroville no está técnicamente en territorio de Pondicherry. Es una zona conocida por su proximidad a la comunidad utópica de Auroville. Muchos visitantes que se quedan unos días aprovechan para disfrutar del mar en este tramo de costa.

Paradise Beach está al sur de Pondicherry. Para acceder hay que cruzar un backwater, por lo que tiene un ambiente más tranquilo que el resto. Si vas aprovecha para conocer Arikamedu.

Excursiones desde Pondicherry

Pondicherry puede ser la base para conocer la región central de Tamil Nadu. La ciudad es una visita imprescindible en un viaje al sur de la India, pero alrededor de Pondicherry vas a encontrar muchos lugares de interés histórico, natural y espiritual.

Arikamedu, el enclave romano de la India

Cómo llegar
Arikamedu está a 8 kms al sur de Pondicherry, en dirección a Paradise Beach.

Parece increible, pero durante tres siglos este centro de producción de cuentas de cristal tuvo una pequeña colonia romana. Las excavaciones en Arikamedu han proporcionado las pruebas más consistentes de la presencia romana en esta parte de la costa tamil. El yacimiento se conoce desde 1940 y, aunque los restos no son muy espectaculares, seguro que motivará a quienes tengan un interés en historia y arqueología.

El fuerte de Gingee

Cómo llegar
Este fuerte está a 70 kilómetros de Pondicherry. Se puede visitar en un día o aprovechar el trayecto hacia Tiruvanamalai.
⏰ De 9 a 16.30 | 💰 100 rupias

El complejo del fuerte de Gingee tiene varios siglos a sus espaldas, aunque la configuración actual data del siglo XVII cuando fue ocupado por el rey maratha Shivaji. Luego estuvo en manos de los mogoles y de otros reinos locales. Los británicos lo bautizaron como la Troya de Oriente.

La estructura más visibles es la torre del Kalyana Mahal o sala de matrimonio. El fuerte reseguía un espacio de montañas típicas de esta zona, con unas formaciones rocosas redondeadas características. En total las murallas medían 13 kilómetros. Hoy en día se pueden visitar restos de mazmorras, graneros y zonas residenciales. Además, el panorama de Gingee desde lo alto es espectacular.

El templo de Chengiamman podría ser la parte más antigua de la fortaleza. Esta diosa virgen es la protectora de la aldea de Gingee y se identifica con una forma de la diosa Durga. El santuario podría datar del siglo XIII, aunque con añadidos posteriores y pinturas murales del periodo Nayak.

Cuddalore

Cómo llegar
Cuddalore está a 25 kilómetros de Pondicherry. Puede ser una excursión de medio día o de día completo si se visita el bosque de manglares en dirección a Chidambaram.

Cuddalore fue durante algún tiempo capital del territorio colonial británico en el sur de la India. Esta ciudad de 150 mil habitantes, se encuentra en la encrucijada de tres ríos. La ciudad vieja está dividida de la nueva por el río Gadilam. Hay varios complejos de templos a visitar entre los que destacan Thiruvandipurar y Natrajar. También hay un templo jainista dedicado a Adinath.

Otro de los atractivos de Cuddalore es Silver Beach, una playa con muchas actividades orientadas al turismo local como paseos a caballo y en barca. Es la segunda mayor playa de la costa de Coromandel.

El bosque de manglares de Pichavaram es el segundo mayor del mundo. Entre noviembre y enero está en su apogeo de aves y se pueden avistar más de 170 especies diferentes. Es un destino principalmente de turismo interno, pero te lo recomiendo si no vas a visitar las areas de manglares del sur de Kerala.

Qué comer en Pondicherry

Pondicherry es el paraíso de los gourmets que visitan el sur de la India. Aquí se mezcla la cocina francesa, con los curris tamiles y los productos orgánicos y de proximidad de Auroville.

Los restaurantes de Pondicherry responden a una clientela dispuesta a gastar un poco más de lo habitual en una cena o una copa y se nota en la calidad y originalidad de las propuestas.

Es difícil hacer una lista exhaustiva de cafés y restaurantes imprescindibles en Pondicherry, así que paso a listar algunos de mis favoritos.

Cafés de Pondicherry

La panadería más famosa de Pondicherry se llama Baker Street. Nada que ver con Sherlock Holmes. Los macaron, los croissants y sus sandwiches son una verdadera delicia y los puedes tomar en el local o pedir para llevar y montar un picnic elegante en las playas de Pondicherry.

Otra parada obligatoria es Le Café, un negocio abierto 24 horas frente al mar. Es uno de los negocios históricos de la ciudad y ha sido punto de encuentro de la población local desde hace más de un siglo.

Si te gusta disfrutar de una pausa con café no te puedes perder Aura Café sobre Goubert Avenue y Dreamers Café cerca de Auroville. Este pequeño negocio tiene cafés de plantación de la variedad Monsoon Malabar. Una gran experiencia para los amantes del café.

Chocolate Mason and Co

Bread and chocolate
La cafetería de Mason and Co es el paraíso para los golosos. Su chocolate vegano de plantación es único. Solo en esta cafetería encontrarás sus bombones y otros experimentos que realizan con el mejor cacao de la India.

Consulta estas propuestas y muchas otras en el mapa de Pondicherry que he preparado para los lectores del blog.

Una cena especial en Pondicherry

Las cenas son el momento álgido en Pondicherri. Los mejores restaurantes tienen cola, así que si sabes donde quieres ir te aconsejo que reserves.

El restaurante de Villa Shanti tiene una carta que te transporta a los mejors bistrós de la antigua metrópolis. Disfruta de una ternera cocinada al punto o de sus propuestas de marisco. Es también el lugar para tomarte una copa a ritmo de jazz. Tiene mucha afluencia por las noches, así que te recomiendo que reserves con antelación.

Otro hotel con una buena cocina es Maison Perumal. Este edificio chettiar está organizado alrededor de dos patios. La cocina de Chettinadu es rica en especias y, por lo tanto, algo picante. Si no sabes que pedir, apunta el chicken 65 o la coliflor 65 si eres vegetariano. Los trozos de pollo se rebozan con esta mezcla de especias típica de la cocina de Chettinadu y se fríen. También puedes tomar en consideración que es uno de los restaurantes con la cerveza más barata en su categoría.

El patio interior de Le Dupleix también puede acoger cenas románticas. No es tan conocido, pero la cocina está a la altura y es muy tranquilo.

Cena en Maison Perumal
Cena en Maison Perumal | Enric Donate

Hoteles con encanto en Pondicherry

Si te gustan los hoteles con encanto has llegado al paraíso. Pondicherry tiene tantas casas históricas que no faltan espacios para hoteles históricos. La población de Pondy además valora estos espacios por su gastronomía y no les faltan clientes. De todos los hoteles en los que me he alojado en estos años me quedo con:

En el artículo sobre los mejores hoteles de Pondicherry, puedes encontrar una comparativa de estos y otros hoteles donde me he alojado y también cómo reservar un espacio para dormir en el ashram de Aurobindo.

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¿Qué más necesitas saber sobre Pondicherry?

Si te han quedado dudas sobre:

  1. Qué visitar en Pondicherry o cómo organizar tu visita.
  2. Los destinos imprescindibles para viajar al sur de la India.

Deja tus preguntas en los comentarios o escríbeme un correo a info@indiautentica.com ¡Te leo!

¡Bon voyage a Puducherry!

Por Enric Donate

Historiador y guía de viajes, autor de contenidos y traductor.
Llevo 20 años viajando y viviendo la India apasionadamente.
Te ayudo a descubrir la India y muchos más destinos.

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